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La céramique est un art pratiqué depuis la préhistoire. Elle est née de la transformation sous l’action du feu d’un matériau universellement répandu qui est une terre, "argile". La céramique est classée dans la catégorie des arts de la terre si on prend en compte le matériau qui la constitue ou dans celle des arts du feu si l’on prend en compte le procédé qui permet la transformation du matériau.

L’appellation "céramique" vient du grec "keramos" argile, qui signifie «terre à potier», «argile». Ce terme générique désigne l’ensemble des objets fabriqués à base d’argile (grès, faïence, porcelaine, terre vernissée, terre cuite, raku), ayant subi une transformation au cours d’une cuisson à température variant de 600° à 1350°.

De nature utilitaire au départ, la céramique devient rapidement une expression artistique, qui témoigne de l'art de vivre des civilisations qui lui donnent des formes et des décorations de plus en plus élaborées : vases grecs, poteries précolombiennes, céramique et porcelaine chinoises, céramique et porcelaine d'Europe et du Moyen-Orient... Activité artisanale et artistique, elle est aussi aujourd’hui l’objet d’une activité industrielle (produits sanitaires, carreaux, articles de table et culinaires) et d’une recherche de pointe dans le domaine électronique, médical, textile, aéronautique, automobile ou militaire.

Pièces uniques ou petites séries, la richesse des techniques céramiques permet de donner naissance à des formes, matières, décors,... utilisés dans les arts de la table, les objets décoratifs, les santons et crèches, les poteries de jardin, le carrelage, l'art, ...

Découvrez les étapes de fabrication :

Les grandes familles

On classe la céramique d’art en 4 grandes familles qui se différencient par la mise en œuvre de l’argile, la cuisson et l’enduit vitreux qui les imperméabilise :

  • Les terres cuites et terres vernissées
  • Les faïences
  • Les grès
  • Les porcelaines
  • Le raku

Ces techniques ont connu une évolution technologique, des différenciations régionales et des successions de progrès et d’emprunts aux autres manufactures. Elles sont encore toutes pratiquées.

Familles et techniques
Faïence Grès Porcelaine Raku Terre cuite Terre vernissée

Les étapes de fabrication d'une céramique

Si leurs étapes de fabrication sont identiques (préparation de la terre, façonnage, séchage, décoration, cuisson), chaque artisan, chaque manufacture a néanmoins ses recettes et ses procédés gardés secrets. Leurs différences font la renommée de leurs productions.

  • La fabrication et la préparation de la Terre

L'argile, à l’état pur, est composée de silice, d’alumine et d’eau. Elle est alors blanche. Mais dans la nature, elle contient d’autres matières, de l’oxyde de fer, de la magnésie, du titane, de la rutile… qui lui donnent des colorations diverses, grise, rouge, ocre. L’argile est ramassée, malaxée, puis séchée. Ensuite elle est épurée manuellement ou par triage. Pour remédier à sa trop grande plasticité, l’artisan intègre à sa terre un dégraissant (quartz, silice, chamotte…) et pour abaisser le point de température de fusion, il incorpore un fondant (cendres de végétaux, feldspath, carbonate de chaux). Selon le niveau technologique de l’artisan, la pâte peut-être plus ou moins fine et homogène. Plus la pâte est fine, plus sa préparation, sa réalisation et sa cuisson sont délicates.

  • Le façonnage

Le céramiste utilise différents techniques de façonnage de la pâte, qui peuvent être combinées, pour obtenir la forme désirée : 

  • Le modelage à la main à partir de colombins, petits boudins de terre enroulés sur eux-mêmes est la technique la plus ancienne.
  • Le tournage au tour permet de concevoir des formes circulaires très différentes.
  • Le moulage permet la répétition des formes à l’identique. Cette technique de la sculpture céramique, comprend l'estampage, le coulage à la barbotine (terre liquéfiée) et le calibrage. Les moules sont prévus légèrement plus grands que la forme souhaitée compte tenu de la rétractation de la terre pendant la cuisson.
  • Le séchage

Il a lieu en atmosphère ambiante pendant un temps suffisant pour permettre l'élimination de l'eau et éviter ainsi les risques de fissures lors de la cuisson.

  • Les décors

Le décor peut être réalisé au moment du façonnage sous la glaçure ou l’émail qui protège la céramique ou après la pose de la glaçure et de l’émail. Ce décor peut être coloré, peint, lithographié, décalqué, incisé, gravé, estampé, moulé, taillé, ajouré, découpé, appliqué… Chaque technique, poterie, faïence, grès ou porcelaine, a ses pratiques qui les différencient.

Les couleurs sont restreintes jusqu'au XVIIIe siècle car les oxydes métalliques connus pour les donner sont peu nombreux : le cobalt pour le bleu, le cuivre pour le vert et le rouge, le manganèse pour le jaune, le fer pour les brun, jaune et rouge. Au XIXe siècle, les couleurs obtenues avec du chrome permettent d’avoir plusieurs nuances de rouge ou de bleu.

Un engobe (argile liquide colorée) peut remplacer l'oxyde pour recouvrir ou décorer tout ou partie d’une forme le plus souvent à l’état cru.

La découverte en Angleterre au XVIIIe siècle du procédé de l’impression facilita beaucoup la pose du décor. D’abord monochrome, l’impression pu être réalisée en polychromie grâce au procédé de la chromolithographie. Aujourd’hui, le décor peut être obtenu avec l’aide des techniques informatiques.

Les faïences "de grand feu" sont décorées sur l’émail cru. Après avoir subi une cuisson de dégourdi, elles sont couvertes d’un émail stannifère opaque, dit émail cru car non cuit avant de recevoir leur décor coloré. L’opération est très délicate car la terre est encore poreuse et boit les oxydes colorants.

Les faïences de petit feu et la porcelaine reçoivent un décor sur émail siliceux cuit. Le décor peint est beaucoup plus facile à poser car la terre n’est plus poreuse. Les couleurs sont plus riches et nuancées que dans la faïence de grand feu car la pièce peut-être portée plusieurs fois à des températures différentes. Les faïences de petit feu apparues à la fin du XVIIe siècle connaîtront un grand développement en France au XVIIIe siècle.

  • La cuisson

La cuisson est le moment où la pâte devient une autre matière et se transforme en poterie, faïence, grès ou porcelaine. La cuisson d’une céramique se singularise par son irréversibilité absolue, elle permet la vitrification des pâtes et la fixation des couleurs.
Elle s’effectue dans des fours dont on a retrouvé la trace dès l’époque néolithique en Orient et dès l’âge du bronze en Gaule.

Les poteries ordinaires, les grès subissent une seule cuisson à 900/1100°C, pour les premières, et à 1250/1320° pour les seconds.

Les faïences dites de grand feu, les poteries vernissées, la porcelaine subissent deux cuissons : la première, appelée demi-cuisson ou dégourdi (900°), fait perdre à la pâte son eau ; la deuxième grande cuisson a lieu après la pose du décor et de la glaçure ou de l’émail.

La porcelaine décorée et la faïence au petit feu subissent trois cuissons, le dégourdi, la grande cuisson qui cuit l’émail et la cuisson du décor posé après la cuisson de l’émail ou de la glaçure.

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